Олэна Вильямс - Некрасивая принцесса

(продолжение. Предыдущая часть)


Глава 5. Торговка и узница.

Девушка задумчиво заканчивала лепить одну из витиеватых ручек на вазе. Получалось красиво и необычно.

- Дедушка, а ты не жалел потом, что уплыл от грифонов?

- Нет, внученька. Время подошло, вот и уплыл.

- И что же, совсем не попрощался?

- Почему же не попрощался? Попрощался. Мысленно. Но Груф услышал меня и понял. Отпустил и пожелал удачи.

- Дедушка, ты думаешь, что всё происходит тогда, когда оно должно произойти?

- Не знаю, внученька. Вполне возможно.

- А как я узнаю, что что-то важное должно произойти?

- Ты это почувствуешь. И тебе надо будет сделать выбор.

На этом ваза и разговор были закончены. Всю ночь девушке снились грифоны, будто они гуляют в царском замке, и что родители ее живы и здоровы.

На следующее утро Старик вместе с девушкой пошли к реке и увидели на берегу несколько бочек. Оказывается, лодки уже вернулись обратно. И купцы оставили колдуну и его внучке муки, соли, сушеных фруктов, свечей и мыла. На одной из бочек было написано: «Через два месяца снаряжаем еще один караван. Возьмем твоих горшков, если будут готовы». Девушка была очень счастлива: наконец-то она сумела сделать что-то полезное! Старик тоже был в добром расположении духа. Они перетащили всё добро в домик возле скалы и девушка с удвоенным усердием стала лепить горшки и вазы.

Через два месяца несколько ивовых корзин с тончайшими вазами, украшенными диковинными узорами и переложенными сухой травой, стояли на том же самом месте, где купцы пришвартовались в прошлый раз. Девушка боялась пропустить караван и всё время проводила возле речки. Она или стояла, вглядываясь вдаль, или ловила рыбу, или спала в одной из просторных корзин, укрывшись с головой одеялом. Однажды после такого дневного сна она проснулась от мерного покачивания. Сбросив одеяло с головы, она увидела, что находится в трюме одной из лодок. Вокруг были расставлены тюки и бочки, тут же стояли все ее корзины. Пахло копченым мясом, шкурами, шерстью, кожей. Девушка испуганно дотронулась до маски и поспешно надела ее на лицо: никто больше не пострадает от ее ужасного дара!

Через несколько дней лодка причалила к одному из торговых портов и купцы обнаружили в трюме неожиданную пассажирку. Предводитель каравана нахмурил густые брови:

- Как ты пролезла сюда!?!

- Я не пролезла. Уснула в корзине на берегу, а проснулась уже здесь, в трюме.

- Почему молчала? Почему сразу не позвала кого-то из нас?

- Я.... Я боялась. Боялась, что вы выбросите меня из лодки.

- Правильно боялась. Женщина на судне – плохая примета... Да ладно уж, раз ты здесь, то будешь сама стоять на базаре и продавать свои горшки. Все деньги будешь отдавать мне! Я потом с тобою рассчитаюсь, когда вернемся домой.

Они сгрузили весь товар на берег. Купцы раскинули шатры поближе к стенам города. Поначалу бывшая принцесса совсем не понимала что от нее требуется делать. Ее горшки и вазы стояли в том же шатре, что и товары главного купца. Она с удивлением смотрела и слушала, как купец зазывал покупателей, отвешивал мясо или отмерял шерсти, брал деньги и давал сдачу, отпускал шуточки и прибаутки, выуживал леденец для ребенка какого-нибудь особенно богатого посетителя. Поначалу девушка очень стеснялась предлагать свой товар, но понемногу освоилась. Иногда какой-нибудь любопытный покупатель спрашивал: «А что это у тебя на лице, красавица?» Тогда девушка отвечала шуточным тоном, если это был мужчина: «Маска! Чтоб не вогнать тебя в краску!». Если вопрос задавала любопытствующая покупательница, то девушка говорила: «Эту маску снимет только тот, кого сердечко суженым назовет». Если кто-то был особо настойчивым, то девушка звала на помощь купца, и он уже отваживал вопросы. Девушке пришлось объяснить купцу почему она надела маску. На рассказ о том, что она заколдована и любой, увидевший ее лицо, сразу же превращается в камень, купец недоверчиво крякнул, но проверять не стал. Судя по всему, он рассказал об этом и другим участникам каравана: никто вопросами ее не донимал. Горшки и вазы продавались хорошо. Все деньги исчезали в недрах купеческого кошелька, а большего от нее никто и не требовал.

Однажды, когда уже почти все горшки и вазы были распроданы, на базарную площадь пришел караул солдат. Они маршировали среди шатров и палаток, отмеряя шаг барабанным боем. Солдаты остановились прямо перед вазами и кувшинами. Девушка залюбовалась бравыми воинами и заметила, что на их алых плащах вышиты ромбы и дубовые ветви Южного Королевства. Она не успела оглянуться, как двое солдат связали ей руки сзади, а главный караульный вытащил из-за пазухи свиток и начал читать: «По приказу Его Королевского Величества, ты задержана по подозрению в колдовстве и убийстве лиц королевской крови. Суд и казнь состоятся в ближайшую субботу на главной площади». Купец и его товарищи стояли рядом, открыв рты. Офицер сложил свиток и скомандовал своим караульным: «Проводить подозреваемую в тюрьму!». И девушка пошла вперед по пыльной дороге, сопровождаемая нарядным караулом солдат в алых плащах. По ее лицу текли слезы, которые оставались незамеченными под белой глиняной маской.

В тюрьме ей накинули на голову мешок и приковали к стене в темном и сыром подземелье. Она уже устала от слез, только тихонько корила злую судьбу и жалела, что оставила гостеприимного Старика и его глиняную лачугу. Через некоторое время она поняла, что в камере не одна. Сквозь неплотную мешковину она разобрала фигуру напротив. Это была пожилая женщина в крестьянской одежде.

- Кто тут?

- Что, милая, тоже по подозрению в колдовстве?

Голос был хрипловатым и низким.

- Да. И Вы тоже?

- Все мы тут такие.

- А сколько тут вас?

- Не вас, милая, а нас... Ты вправду колдовать умеешь?

- Нет, не умею.

- Это жаль. Нам бы всем сейчас немного колдовства не помешало. Так за что же тебя?

- Я... я сама заколдована. Тот, кто увидит мое лицо, сразу обращается в камень.

- А-а-а. Это бывает.

- А Вас в чем подозревают?

- Меня-то? Совершенно безосновательно... Хи-хи-хи

Женщина неприятно засмеялась, как будто ворона закаркала. У девушки по спине побежали мурашки.

- Ладно, милая. Давай знакомиться. Можешь звать меня теткой Зеей. Тут у нас еще есть безымянная сирена. Ее имени никто не знает, потому что у нее крепко завязан рот: чтобы не вздумала петь и сводить с ума местную солдатню. Уж и не знаю, как им удалось ее поймать.

Сквозь мешковину девушка увидела в правом углу гору перьев, грубо перевязанных веревкой. Птичье тело венчала женская белокурая голова со спутанными волосами, жестоко завязанным ртом и огромными печальными глазами. Тем временем разговорчивая собеседница продолжала:

- А вон в том углу у нас сидит Марта-Скороходиха. У нее связаны ноги. Раньше она работала королевской посыльной. Да кто-то оговорил ее. Бросили в тюрьму. Мне кажется, она тут умом двинулась. Так что теперь ей та же дорога, что и нам – на королевскую плаху.

Девушка рассмотрела долговязую женщину в левом углу. Марта что-то бормотала себе под нос и покачивалась вперед-назад. Казалось, она не видела ничего, что происходило вокруг. Тетка Зея спросила:

- А тебя-то как величать?

- Я... У меня нет имени.

- Ишь ты. Еще одна безымянная... А ты не так проста, как кажешься... Ну-ка, признавайся. Что умеешь?

- Я умею лепить горшки.

- Нда-а-а. С этим умением нам из темницы не выбраться.

Девушка взволнованно вскинулась:

- А что, из тюрьмы можно выбраться?

- Эх, не знаю, милая, не знаю. Мне бы руки освободить... Да их так крепко связали эти зверюги, что даже пальцем пошевелить не могу, не то что руками хлопнуть. Они тут умники большие. Видишь, тебе лицо завязали, сирене – рот, скороходихе – ноги, а мне – руки... У каждой из нас самую силушку перекрыли... Эх, мне бы хоть пальцем пошевелить... Ты знаешь, как казнят ведьм? Сжигают на костре. Если бы мне путы ослабить хоть на секундочку, так нет – руки-то моя связаны железной цепью.

Тетка Зея оказалась разговорчивой особой. Они проговорили весь вечер и всю ночь. Они продумывали разные способы побега и обсуждали тюремные порядки. Что же еще делать тем, кого на следующий день должны приговорить к смертной казни и сжечь на костре!

Бывшая принцесса спросила, есть ли у тетки Зеи дети. Может быть, они смогут прийти и помочь им выбраться из тюрьмы. Старуха ответила:

- Есть сынок у меня. Но он и слышать обо мне не хочет, не то что из тюрьмы вызволять. Да и трудно мне будет ему послать весточку – руки-то связаны. И вообще, сынок этот – неродной мне. Как узнал, кто я, так открестился от меня. Послушай, я тебе историю расскажу...


Глава 6. Колдунья и мальчик

Тот день не предвещал ничего необычного. Я пошла в лес со своим вороном насобирать хворосту, поймать какую-никакую живность. Шла я себе, шла, никого не трогала. Вдруг – увидела как будто какое-то гнездо из тряпок на земле. Подошла поближе, смотрю – это ребенок, завернутый в одеяла. Лежит, улыбается, за посох мой схватился ручонками. К тому времени я уже жила лет шестьсот и давно не видела маленьких детей. Их, видишь ли, милая, мамаши в лес не пускають, говорят – колдунья съест. Уж если видела детей, то всегда – орут, рот кривят, тьху, а не дети! А этот лежал и улыбался! И кому – мне! Я подняла его вместе с гнездом из одеял и потащила к себе в избу. Сначала думала, приду – суп сварю. Потом принесла, положила на лавку и как что-то даже вспомнила. Будто я – не я, а женщина, у которой ребеночек умер лет шестьсот назад. Ну так вот. Смотрю на него. А он такой свеженький, красивенький. Лежит и улыбается. Я подумала, что негоже, что он на грубой лавке лежит. Наколдовала я колыбельку с расписными узорами и шерстяным одеяльцем. Положила его, а он всё улыбается, что-то гулит на своем языке. Я оглянулась вокруг и ахнула: грязища-то! Паутина свисает, копченые черви и лягушки по углам разбросаны, пыль и гарь. Нельзя ребеночку в такой грязищи быть! Где прибрала, где подколдовала – прям засияла моя избаю.Опять смотрю в колыбельку, а он пеленочку в ротик засунул и сосет – кушать хочет. Я тут обеспокоилась: моя еда ребеночку не на пользу, а наколдованным кормить нельзя – сыт все равно не будешь. Надо было думать где раздобыть молока. Полетела я в деревню, прокралась в одну избу и стащила кувшин молока. Напоила ребеночка, развернула перепеленать, а он, голенький, ручками ко мне тянется, мои космы гладит, нос целует. Я вся прям встряхнулась: он такой розовенький и чистенький, а я в бане лет триста не была. Ну, я топнула-хлопнула и прихорошилась.

Так и началось наше житье-бытье. Мальчишечка мне достался – загляденье. Ласковый, заботливый, красивенький такой. Бывало, сядет рядышком и скажет: «Мамк! Давай я тебя причешу?» Возьмет гребешок и чешет мои волосы – ну пока он был со мной, я всегда была в образе девицы-красавицы с длинной косой. Пришлось нам поближе к людям поселиться. Курей завели, огород. Я иногда ходила работать поденно, но колдовать много - не колдовала. Люди не любять этого, боятся. Ко мне даже свататься ходил один мельник. Смешно, конечно, но я чуть замуж за него не выскочила. Но не случилось, побоялась, что будет он мальчишечку моего обижать. Так мы и жили, не тужили. Мальчонка рос. Учился на плотника. Сначала стал отроком, потом парнем. Вскоре и девчат стал на свиданки водить.

А то привел одну. И стал благословения просить, жениться, значит. Я ни в какую. Говорю, ты молод еще, сынок. Выучись, дом построй, а потом и женись. А он нет, мол, люблю, мол, жить без нее не могу. А девка стоит, глазищами зыркаеть. Ну тогда я ей: «Ты то, что приперлась? Стыда совсем нет? Приворожила али как?». Она в слезы и бежать. Он за нею. Я думала, пусть побегает: одумается и вернется. Но он вернулся сам не свой. Сказал слова до того обидные, что я думала - превращу его в лягушку. Но не смогла. Смирилась. Привел он молодую невестку в наш дом и жизнь пошла хуже некуда. Всё-то она норовила сделать мне наперекор: то горшки не так расставит, то кашу не так сварит. Я терпела-терпела, потом не вытерпела: заболела моя невестушка неизвестной хворью. Я думала, что сынок мой разлюбит, как увидит ее всю в коросте и пятнах. А он нет. Лицо ей умывал и приговаривал: «Любушка-голубушка моя». Тьфу! Противно!

В один день он решил: «Люди говорят, что живет в лесу колдунья. Пойду, найду ее. Попрошу, чтоб женку мою вылечила». Я прям опешила сначала:

- Куда ты пойдешь? Лес ведь большой. Заплутаешь, заблудишься.

- Может, и заблужусь. Все равно мне без женки жизни нет.

- Вдруг люди неправду говорят? Вдруг и нету никакой колдуньи?

- Есть ли, нету ли – узнаю если испробую ее найти.

- А слышал ли, что колдуньи плату требуют за исполнение желаний? И что платить приходится немалым?

- Слыхал, матушка. Всё, что она испросит, сделаю. Лишь бы спасла мою любушку.

Тут мне стало так грустно-грустно, как не было уже лет четыреста. Пошел мой сыночек в лес. Я вслед за ним полетела, направила его к своей старой избе, сама обогнала его, обернулась в свое старое обличье и встретила его в дверях.

Сынок мой испугался меня настоящую, но вошел, сел на лавку. Рассказал в чем дело. Попросил вылечить его женушку. Мне это было раз плюнуть, конечно. Но я для порядка спросила:

- Готов ли заплатить плату немалую?

- Готов.

- Бросишь ли ее, если я ее вылечу?

Тут мой сынок затряс головой, зарыдал и бросился мне в ноги:

- Проси что угодно другое, госпожа колдунья. Я не могу ее бросить. Она мне милей всего на свете.

Мне так жалко его стало. Не стерпела я, обняла его и поправила волосы, как всегда ему поправляла. И тут он догадался:

- Матушка, это ты?

Мне бы тут отбросить его, оттолкнуть. Но не смогла – от удивления, что догадался.

- Конечно! Вот почему мне твой голос знакомым показался. Матушка, так ты колдунья?

- Хм-м-м-м.

- Матушка любимая, спаси женку мою!

А я уже рукавами взмахнула – отвела порчу. И еще раз – оборотилась птицей, чтобы улететь. Но вслед услышала:

- Матушка, не ты ли навела на нее порчу?

В тот домик в деревне я уже не возвращалась, так и осталась в своей старой избушке. И сынок мой не пытался меня найти-навестить. Пару раз залетала к ним подсмотреть как живут. Детки появились у них – две девочки, ну и ладно.


Глава 7. Беглая преступница

После рассказа колдуньи в камере повисло неловкое молчание. Девушка из вежливости сказала:

- Может, он на Вас зла и не держит. Вы же вылечили его жену.

- Ну, ты, милая, как вчера родилась. Не простит он мне порчу-то. К тому же понял, что он неродной мне. Да и к чему это все? Я буду жить еще пару тыщ лет, а человеческий век короток. Не смогу я на это смотреть.

- А заколдовать его нельзя? Ну, чтобы он не старился.

- Может, и получилось бы. Дак он не сам по себе... Женка опять же, дочки... А ты, я смотрю, добрая душа. Давай-ка мы с тобою вот что провернем...

Колдунья быстро объяснила девушке что нужно сделать. Потом она начала извиваться и выкручиваться как змея. Пока наконец-то с ее шеи, через голову, на земляной пол не соскользнул серебряный шнурок со свистком. Тетка Зея пнула его ногами ближе к середине камеры. Девушка вытянулась на всю длину цепи, подтолкнула его к себе ступнями, зацепилась за шнурок и пододвинула к себе поближе. Ее руки были не так крепко связаны, как у тетки Зеи, поэтому бывшая принцесса смогла ухватить свисток двумя ладошками. Она пыталась раскачать свисток, чтобы забросить его к себе на колени и попробовать свистнуть в него. Попытка за попыткой не приносили удачи. Свисток или падал на пол, и девушка не могла дотянуться до него губами, или качался на серебряном шнурке, зажатом между ладошками принцессы. Вдруг неожиданно открылась дверь – девушка снова уронила на пол свисток – и в комнату вошли двое караульных. Один стоял у дверей, а второй роздал женщинам ломти черствого хлеба. Караульный на секунду замешкался возле сирены с завязанным ртом, потом плюнул и положил ее кусок хлеба обратно в общую миску. Сирена забилась, замычала, но видно караульному было приказано не развязывать заключенных. Вдруг он заметил шнурок со свистком:

- Эй, друган, гляди-ка – серебро!

- Чего там?

- Да вот, смотрю - лежит. Давай возьмем? Оно же ничье, раз на полу валяется?

Тут девушка переборола страх и сказала:

- Это мой свисток. Он выпал из моего кармана.

Караульный резко обернулся и сказал неприязненно:

- Ишь ты, разговаривает. Тебе, видать, рот не завязали.

- Дайте мне его обратно, пожалуйста. Тут в камере совсем нечего делать, хоть в свисток посвищу, вспомню свою родину, родных.

- Гляди-ка! В свисток посвищу! Жить уже осталось пару часов, а все туда же!

Второй караульный встрял в разговор:

- Ты лучше не трогай там ничего, вдруг этот свисток заколдованный? Это же камера для особо опасных ведьм.

Первый караульный неприятно засмеялся:

- Ага! Я тебя разоблачил! Ты хочешь посвистеть в свисток, значит я ни за что не позволю тебе этого сделать. И вообще, я сам хочу в него свистнуть!

- Эй, друган! Не боишься в свисток свистеть? Вдруг после этого станешь лягушкой?

- Это правильно. Лучше не рисковать. Мы дадим свистнуть в свисток.... нет, не тебе, старая ведьма. К тебе вообще близко подходить запрещено и разговаривать тоже. Сирене тоже нельзя рот развязывать... Мы дадим свистнуть в свисток вот ей... – караульный направился в сторону Марты-скороходихи.

Через секунду раздался тихий переливчатый свист, как будто кто-то играл на свирели. И ничего не произошло.

Караульные переглянулись. Первый осмелел и высказался:

- Никакой он не заколдованный. Давай продадим его, а деньги поделим.

- Может, лучше начальству отнести? Кто его знает ...

Второй караульный не успел закончить фразы, как земля задрожала, стены темницы начали качаться и покрылись трещинами, внешняя стена покосилась и обрушилась. Караульные с криками бросились в коридор. В проломе стены, среди пыли и солнечного света, показалось диковинное животное, похожее на гигантскую пятнистую кошку.

«Это же барс», - подумала девушка. В детстве она читала книжку с картинками о животных из дальних королевств.

Барс неспешно подошел к тетке Зее, одним ударом мощных когтей он перебил ее цепи. Тетка Зея быстро вскочила на ноги и оказалась не такой уж пожилой, какой показалась вначале. Она вскарабкалась на барса. Гигантская кошка уже готова была унести колдунью долой, но тетка Зея что-то сказала на непонятном языке. Барс повернулся к другим женщинам. Он легко освободил путы Марты-скороходихи. «Беги, милая - куда глаза глядят», - сказала тетка Зея. Потом он развязал руки сирене. «Тебе было тяжелее всех. Но ты погоди петь – подожди как мы слиняем отседова», - напутствовала колдунья испуганную птицу с человеческой головой. Затем пришел черед принцессы. «Ты, милая, маску пока не снимай. Мало ли что. Вдруг твое колдовство посильнее моего будет. И знаешь что: давай-ка садись за мной.» Девушка села на спину барса и они помчались быстрее ветра.

Барс принес их в небольшую покосившуюся избушку посреди темного влажного леса. В дверях их встретил старый облезлый ворон.

- Кар-р-р! Вер-р-р-рнулась! Я уже было думал, что тебя сожгли на костр-р-р-ре!

- Не дождешься, старая мочалка!

- Кого это ты пр-р-р-ривела? На суп или для дела?

- Много будешь знать – сам в суп пойдешь.

Потом тетка Зея обернулась к девушке и сказала:

- Ты его не бойся, милая. Если вдруг чё, так ты его веником.

Они зашли в избу и девушка обомлела. Строение было сделано из толстых стволов деревьев, пригнанных друг к другу без единого гвоздя. Щели были забиты трухой и ветошью. Единственное окно без стекла, закопченная печь и грязная лавка со столом – вот и все убранство. К потолку были привязаны пучки трав, какие-то связки чего-то сушеного и неприятного.

-Ща мы быстрячком, - бормотала ведьма. Она вытащила из печки огромный котел и бросала в него травы, что- то приговаривая и постоянно прищелкивая пальцами. Девушка с опаской глядела на котел – ворон что-то намекал про суп. Барс сидели в углу и грациозно вылизывал свою пятнистую шерсть. Девушка решилась заговорить.

- Тетка Зея, Вы что – собираетесь меня в суп?

Колдунья неприятно засмеялась и на глазах помолодела.

- Да ну тебя, одни кожа да кости. И потом мы же с тобой вместе в темнице сидели – забыла чтоль?

- Спасибо. А то я уже было подумала... Вы не возражаете, если я тут переночую?

- Эко, девка! Говорит – как пишет. Знатная что ли?

- Ну, когда-то... Так переночевать можно?

- Конечно, милка моя. Тебе ж все равно некуда идти? Можешь у меня тут пожить – пока не определишься чего и как.

- Пожить - вряд ли. Тут и одному человеку негде спать...

Тетка Зея зло взглянула на собеседницу и на глазах постарела – просели глазницы, углубились морщины, вытянулся длинный горб.

- Избушкой моей брезгуешь?

- Что Вы! Тетушка Зея! Просто не хочу Вас стеснять. Вам и вашим животным самим мало места и без меня.

Тетка Зея подозрительно изучала лицо девушки, но уже снова замолодела и стала похожа на пожилую крестьянку.

- А-а-а. Ты про это. Эт мы щас исправим.

Она взмахнула рукавами и покосившаяся землянка превратилась в светлый и чистый домик с белёной печкой, новеньким сосновым столом и просторными полатями. Она проворно щелкала пальцами и в убранстве дома прибавлялись новые предметы – шторки на окнах, веник у двери, скатерть на столе. Девушка не могла сдержать удивления:

- Вот это да! Какая красота! Вы так можете создать что угодно?

Колдунья зарделась от похвалы и вместо седых ее волосы превратились в темно-рыжие.

- Ну не всё. Дрова не могу наколдовать – они должны гореть, тоись должны быть настоящие. Еду не могу – вернее могу, но ею сыт не будешь. Воду приходится носить из речки по той же причине... Что еще? Мертвого не смогу оживить, а вот больного вылечить смогу. Порчу могу отвести... Как и навести...

Тетка Зея засмеялась, а девушка с волнением и дрожью в голосе спросила:

- А чужое колдовство расколдовать можете?

Тетка Зея замолчала и ее волосы опять поседели. Она стала разливать приготовленный ею отвар в грубые глиняные миски.

- Смотря какое. Если приворот – то легко. Если что другое – не знаю. Ты ж понимаешь, милая, что просто так никто никого заколдовывать не будет. Во всяком колдовстве есть причина и урок. Ты, милая, сегодня ничего ужо не спрашивай. Попей отварчику и на боковую. Завтра поговорим. Сегодня отварчик-то без мяса, хи хи хи хи, но это ничего.

Девушка опасливо поднесла к губам глиняную миску. Отвар был ароматным и терпким. Он напоминал чай, которым когда-то Старик отпаивал ее после того, как она чуть не умерла в море. Девушка выпила отвар и еле-еле дошла до полатей – так ей захотелось спать.

Следующее утро выдалось сырым. Девушка проснулась от того, что кто-то спорил за стеной. Она слезла с кровати и подошла к окну. Во дворе на поваленном стволе сидели старуха и ворон. Чуть поодаль расположился барс.

- А я говор-р-р-рю – пр-р-р-рогони ее! От людей всегда одни только непр-р-р-р-риятности.

- Ты бы помолчал, старый дурень. Я сама лучше знаю чего делать. Пусть поживет. Может, пригодится. Вот сегодня, пойдем грибы собирать.

- Ненавижу гр-р-р-рибы.

- Ну, можеть, зайца поймаем.

- Ты помнишь, я и в пр-р-р-рошлый раз тебя пр-р-р-редупреждал – ты не послушалась. И что из этого вышло?

- Предупреждал он! Много ты вообще понимаешь! А девчонка пусть живет! Может, я хочу отойти от дел? Вдруг ее мне послали как замену?

- Нет! Только не это! Ты не можешь так поступить со мной! Я...

- Ладно, шучу. Но девчонку не трогай.

Девушка поспешно нацепила маску и вышла во двор. Она поздоровалась, тетка Зея приветливо махнула рукой – она сегодня выглядела какой-то замшелой и похожей на старый пень. Ворон сухо кивнул, а барс подошел и потерся о девушкину руку. Тетка Зея со скрипом встала на ноги, но уже через пару минут была снова похожа на пожилую крестьянку. Она показала девочке где ближайший ручей – чтобы умываться и набирать воду. Девушка обрадовалась: в ручье должна быть рыба и на берегу можно поискать немного глины. Позже она обнаружила заросли ивовника на другом берегу. Из него впоследствие было изготовлено много полезных вещей: ловушки для рыбы, плетень для огорода и корзины разного размера.

Жизнь в старухином доме проходила странно: на ведьму иногда нападали приступы плохого настроения. В такие дни тетка Зея варила какое-нибудь зелье, подволакивая ногу, шамкая беззубым ртом и сверкая злыми глазами. Она бормотала что-то себе под нос, и иногда покрикивала на девушку, требуя принести земляных червей, ложку пыли или мухоморов. Бывшая принцесса старалась держаться от нее подальше в таком настроении. Обычно после этого тетка Зея исчезала куда-то на несколько дней, а то и недель, никогда заранее не предупредив. Ворон почти всегда сопровождал ее. В такие дни единственным спутником девушки был барс. Девушка никогда не скучала: в лесной избушке всегда находилось много дел – дров насобирать, рыбы наловить, наварить похлебки, одежду починить. Она развела возле избушки небольшой огород, посадила рассаду, которую тетка Зея стащила у жителей ближайшей деревни. Иногда девушке хотелось сходить в деревню, посмотреть на людей, но она хорошо помнила тюрьму и обвинения в колдовстве. С ее даром лучше держаться подальше от людей. Наверное, ее место здесь – в лесу, среди зверей, в избушке злой колдуньи.


Глава 8 Колдуньина гостья.

В один из хороших дней тетка Зея забавлялась с веником. Она щелкала пальцами и добавляла ему то тонкие смешные ножки, то безразмерно большие комариные крылья, то огромный крючковатый нос с толстыми мясистыми губами. Веник шлепал губами и шепелявил.

Тетка Зея сверкала рыжей копной волос, что было хорошим знаком. И девушка снова заговорила с нею про то, что ее волновало.

- Тетушка Зея! Можно Вас спросить?

- Спрашивай, милая. Я сегодня добрая.

- Тетушка Зея! Вы можете расколдовать меня?

Ведьма посерьезнела и сурово взглянула в глаза девушки:

- Чтобы расколдовать, надо знать кто и зачем тебя так наказал.

Девушка, скрепя сердце, рассказала ей свою историю с самого начала: про фей, про свой побег из дворца, про одинокого Старика, про его слепоту, про свои горшки и про ее нечаянное путешествие с купцами.

- А потом я попала в темницу и дальше Вы уже всё знаете.

- Эко тебя, милая...

Они немного помолчали. Ворон сидел, нахохлившись. Барс улегся у ног девушки и терся о ее руки. Потом тетка Зея заговорила:

- Феи – могущественные и древние существа, хоть и кажутся хлипкими мотыльками. Их колдовство отменить могут только они сами. Но для тебя, милка моя, я могу вот что предложить: можно наложить новое колдовство на твое и твоя красота никого не сможет больше обратить в камень. Например, я могу сделать тебя невидимой – твоего лица просто никто не увидит. Опля! Проблема решена, хоть и связана с некоторыми неудобствами. Или вот еще что. Могу обратить тебя в любое животное. Наверное, лучше в собаку – будешь зайцев для меня ловить. Или в медведицу. Это сильное животное, будешь бревна таскать, лосей гонять...

- Но я не хочу быть собакой или медведицей!

- Можно в любое другое животное. Хотя лучше все-таки во что-то полезное, - тетка Зея смотрела хитро. – Какая польза, к примеру, от лебедя? Никакой. Одни хлопоты. Или, к примеру, мышь. Тут вообще не жизнь, а кошмар.

- Может, есть какие-нибудь другие способы?

- Может, и есть. Только мне они неведомы. Я подумаю чуток, ты тоже поразмысли. Вдруг надумаешь насчет медведицы. Или вот еще что. Могу передать тебе свой дар – станешь колдуньей и будешь сама решать как тебе выглядеть или каким зверем прикинуться.

Ворон нервно захлопал крыльями, резко закаркал и вылетел в окно. Старуха продолжала, не обратив на это никакого внимания.

- Быть ведьмой – не так уж и плохо. Можно жить долго – много-много человеческих жизней, можно людей лечить. А можно и наоборот – кому как нравится. Хи хи хи хи хи. Можно жить в разных местах, и везде тебя примут за свою: колдуньи понимают все языки и наречия.

- А что с Вами будет, тетушка Зея, если Вы передадите мне свой дар?

- Я-то? В землю уйду. С миром помру, а не в муках, как обычно приводится всем колдуньям. Наше отродье обычно либо на костре кончает, либо от убивства.

- Как же можно убить колдунью?

Тетка Зея подозрительно уставилась на девушку. У ведьмы немедленно вырос горб и изо рта вытянулся длинный крючковатый желтый клык:

- А тебе зачем, милая?

Девушка поспешила объясниться:

- На тот случай, если я приму Ваш дар – мне же надо знать, что именно меня ждет.

Тетка Зея вернулась к образу пожилой крестьянки. У нее оказались грустные голубые глаза.

- Что ждет? Этого человеку не понять... Тоска ждет смертная... Грустно все время как-то. Ничто не радует. Все мрут как мухи кругом, только успеешь к ним привыкнуть. Одиноко. Едой не наедаешься, питьем не напиваешься. И скучно как-то жить.

- Как может быть скучно, если умеешь делать такие чудеса? – девушки обвела руками чистую избушку с новыми полатями, белёной печью и льняными занавесками.

-А, это. Это разве колдовство? Такую красоту любая баба из деревни за неделю соорудит. Вот тебе и колдовство. Я-то побыстрее могу, но толку?

- Но Вы же можете людей лечить, наговоры отводить? Или вот в зверей обращаться – это разве не чудеса?

- Чудеса, милая, чудеса... Только такие чудеса в первые сто лет веселят, а потом надоедают.

Девушка задумалась. Нет, не хочет она жить много-много человеческих жизней в тоске и в грусти. Ей бы хоть с одной своей жизнью справиться. Может быть, действительно – стать невидимкой и жить где-нибудь на краю земли. Или снова найти Старика. Он-то рад будет ее принять в любом обличьи. Может и вправду, лучше стать какой-нибудь диковинной птицей и жить в райском саду? Пока она думала, старуха ушла из избы. Девушка осталась одна с барсом. Вдруг откуда-то послышался мужской голос:

- Не соглашайся на медведицу, девица-красавица.

Бывшая принцесса подпрыгнула от неожиданности:

- Кто тут?

- Это я, твой старый знакомый.

Девушка не могла прийти в себя от испуга:

- Кто Вы?

- Я-то? Извините, не представился. Меня зовут Альтаир, принц Горного и Пустынного королевства. Тетка Зея превратила меня в барса пятдесят три года назад.

Бывшая принцесса не могла поверить своим глазам и ушам. Барс действительно разговаривал с нею. Девушка с трудом справилась с первоначальным удивлением:

- Зачем она это сделала? Как она могла так с Вами поступить?

- Я сам ее попросил. У меня была нерешенная проблема. Мне надо было время, чтобы подумать. Человек в зверином обличьи может жить долго – намного больше нашей обычной жизни.

- И как Ваша проблема? Решилась?

- Нет. Поэтому я до сих пор хожу барсом, - барс пошевелил усами и засмеялся.

- А что же Ваши родные? Искали, наверное, волновались.

- Не думаю. У меня одиннадцать братьев и одна сестра. Я родился девятым ребенком. Мне кажется, многие даже и не заметили моего исчезновения. И потом, чем меньше претендентов на престол – тем лучше. Никто не стал бы меня искать. Все подумали, что я уехал в какую-нибудь дальнюю страну, что, в общем-то, является правдой.

- Вам не надоело жить в виде большой пятнистой кошки?

- Нет. В этом есть своя прелесть, - барс лизнул огромную лапу, покрытую шелковистой шерстью. – Вместе с практически неограниченным жизненным циклом я также приобрел феноменальную силу, которая несравнима с силой обычного животного. А мне всегда нравилось быть самым сильным. И к тому же, у меня много свободного времени и никаких обязательств. Да и привык я уже.

Девушка задумалась ненадолго, а потом спросила:

- Скажите, пожалуйста, а ворон тоже бывший человек?

- Конечно. Вы же сами слышали как он разговаривает. Его болтливость иногда очень раздражает.

- Кто он?

- Он живет с теткой Зеей уже много веков, на прямые вопросы о своем происхождении не отвечает. Наверное, стесняется плебейского прошлого, - барс передернул ушами. – Мне кажется, что он бывший солдат, которого наша ведьма нашла на каком-то поле после сражения. Наверное, его раны были смертельными. Оживить его она бы не смогла. А вот превратить во что-то мелкое, чтобы оставшейся жизненной силы хватило на искру жизни в маленьком теле – это вполне могло бы быть.

- Почему он так боится, что тетка Зея передаст мне свой дар?

- Это очень просто. После передачи дара тетка Зея превратится в старую дряхлую женщину и рано или поздно уйдет в мир иной. Тогда у нашего ворона не останется вообще никого. А жить вечность в обличьи зверя одному вовсе невесело.

- Неужели она не может его расколдовать?

- Может. Тогда он превратится в умирающего солдата, истекающего кровью. Мы всегда возвращаемся к тому, от чего пришли. Колдовство ведьмы просто дает нам отсрочку.

- Что будет с Вами, если тетка Зея передаст мне свой дар?

- Со мной? Тут возможны два варианта: попрошу ее расколдовать меня и буду доживать недолгую жизнь в виде человека, или останусь барсом на неограниченный срок, пока не надоест и пока не подставлюсь под стрелу какого-нибудь особенно настырного охотника. Хотя есть и третий вариант – попрошу тебя по старой дружбе снова превратить меня в барса. Ты ведь не откажешь приятелю по несчастью в услуге? – барс подмигнул и потерся головой о девушкину ладонь. Бывшая принцесса убрала руку: раньше она думала, что рядом с ней большая кошка, теперь – это был мужчина в образе животного. Барс поспешно сказал:

- Извините за панибратство, принцесса. Я не должен был так себя вести – за пятьдесят лет слишком уж привык к своей кошачьей сущности. С этого дня обещаю исправиться.

Барс поднялся и грациозно вышел из избушки, помахивая хвостом.

После разговора с барсом девушка серьезно призадумалась над своей судьбой. Что будет с нею дальше? Жизнь в старухиной избушке казалась сравнительно безопасной, хоть и странной. Но такая жизнь не могла продолжаться вечно? Или могла? Разве жизнь с маской на лице в диком лесу лучше жизни в виде какого-нибудь прекрасного и могущественного животного? Разве жизнь со старой ведьмой и ее человеко-зверями хуже жизни рядом с незнакомыми равнодушными людьми? Или может, самой стать ведьмой: выбирать себе лицо под настроение, найти старика и попробовать вылечить его слепоту, прожить несколько судеб в разных городах и странах?

Барс вел себя очень предупредительно. Он, как и прежде, почти не разговаривал, но уже не терся о руки девушки. Всегда спрашивал разрешения посидеть рядом с нею или проводить ее до ручья. Иногда приносил ей в зубах какой-нибудь диковинный цветок.

Однажды тетка Зея была снова в дурном настроении. Она бросала в кипящий котел какие-то корни, сушеных лягушек, колючки, сыпала какие-то разноцветные порошки и постоянно взмахивала руками, бормоча: «Вот я тебе ужо покажу! Ты мне повертисси! Я тебе покажу «старую каргу!» Она заметила, что девушка сидит во дворе и плетет корзину, и зло крикнула: «Чего расселася! Иди, принеси мне древесной трухи!». Бывшая принцесса испуганно схватила глиняную миску и побежала в лес. Она нашла гниющее дерево и палкой пыталась наковырять из него влажной мягкой древесины в миску, коря себя, что не спросила ведьму – сколько именно трухи надо добыть. Вдруг она услышала тяжелые шаги. Девушка поспешно поправила маску и спряталась за дерево.

По лесу шел высокий рыжеволосый мужчина с ребенком на руках. Видно было, что шел он уже долго, его лицо и руки были исхлестаны ветками деревьев. Он выглядел уставшим, но одержимым какой-то целью. Ребенок на его руках, видимо спал. Судя по всему, это была девочка. Ее тоненькие ножки были еле прикрыты залатанным холщовым платьицем. Мужчина тяжело прошел мимо, не заметив бывшую принцессу. Девушка еще немного постояла за деревом, потом ее осенило! Она схватила миску и изо всех сил побежала обратно к избушке ведьмы.

- Тетка Зея! Ваш сын ищет Вас!

Согбенная горбатая фигура повернулась к девушке. Тетка Зея была явно взволнована новостями. Бывшая принцесса еще никогда не видела, чтобы внешность колдуньи менялась так быстро: она то молодела, то старела на глазах. Волосы из седых косм обращались в рыжие кудри и обратно. Крючковатые пальцы распрямлялись и белели, а потом вновь покрывались темными старческими пятнами. Ведьма отвернулась от девушки, справилась с собой и повернулась к ней в образе высокой статной молодицы с длинной рыжей косой. Ее одежда была чистой, даже нарядной. На голове красовался какой-то диковинный убор из парчи. Колдунья отрывисто приказала ворону и барсу привезти к ней нежданных гостей. Сама щелкнула пальцами и огромный котел с вонючей жидкостью легко поднялся над столом, самостоятельно вылетел во двор и вылился на заднем дворе. Трава съежилась от вылитого варева и почернела. Котел лихо влетел обратно в дом и уютно устроился в печи. Колдунья заметила стоявшую в оцепенении девушку с миской в руках:

- Труху-то выброси. И принеси чего с огорода. Чем гостей потчевать будешь? И постой. Дай-ка я тебя в невидимку колдану. А то мало ли чего с твоим даром.

Ведьма взмахнула рукавами и по телу девушки прошли приятные волны. Бывшая принцесса взглянула на свои руки и не увидела их. От неожиданности она уронила миску с трухой.

- Эко ты неловка сегодня! Ладно, иди, иди.

Труха сама собой поднялась в воздух и вылетела в окно вместе с миской. Колдунья оправила одежду и дверь отворилась. В избушку вошел тот самый рыжеволосый мужчина с девочкой на руках.

- Матушка, ты ли?

- Я, Ванюша! Долгенько тебя не видала.

- Матушка, прости. По делу к тебе пришел. Насилу отыскал.

- Чего же тебе надобно, сынок?

- Дочка моя заболела. Ни один из лекарей помочь не смог. Вылечи доченьку мою, матушка.

- Клади- ка ее сюда.

Тетка Зея показала на лавку. Мужчина положил девочку и отошел к окну. Тетка Зея только посмотрела на нее и отвернулась. Девушка увидела, что волосы колдуньи поседели, но ведьма быстро справилась с собой.

- Чего же так поздно ее принес? Родители хреновы. Жить-то ей осталось совсем чуть.

Мужчина у окна сгорбился и по его лицу потекли слезы.

- Матушка, помоги! Прошу тебя.

- Чем помочь? Она уже одной ногой там. Но у тебя же еще дочка есть? Да и молоды вы, еще хоть дюжину детей настрогаете.

- Спаси девочку мою, матушка.

Колдунья задумалась и с сомнением произнесла:

- Есть еще способ, Ванюша. Могу превратить ее в птичку или мышку. Будет жить долго, болеть не будет. Разговаривать с вами сможет. Будет как ребеночек, только в теле пичужки. Ну что, согласен?

Рыжеволосый мужчина закрыл лицо руками, было видно, что плечи его дрожат. Колдунья еще раз взглянула на девочку. На лице тетки Зеи пролегли тени и морщины, нос заострился.

- Ой, ладно. Чего уж там. Есть еще один способ, сынок. Только не знаю, согласишься ли. Могу отдать половину ей своей силы. Всю не могу – мала она еще. Но выздоровеет. Будет жить. Красавицей будет. Когда ей исполнится семнадцать лет – пришлешь ее ко мне. Надо будет ее всему обучить. А до того момента возможны э-э-э... как бы это сказать? Побочные эффекты.

- Матушка, о чем ты?

- Если твоя дочурка, к примеру, скажет кошке: «Чтоб ты издохла!», так кошка издохнет.

- Моя дочка станет ведьмой?

- Да, сынок. Безобразной, отвратительной, ужасной ведьмой. Но будет жить. До семнадцати лет – с тобой, а потом пришлешь ее ко мне. Все равно среди людей ей жизни не будет. Так что выбирай. Больше ничего сделать не могу. И решай побыстрее, у нее осталось очень мало времени.

Ведьма отвернулась и замолчала. Ворон сидел, нахохлившись. Барс пристально смотрел на гостя. На лице рыжеволосого мужчины отражались мучения. Наконец ведьмин сын сказал:

- Пусть хоть до семнадцати лет поживет доченька моя. Делай что надо, матушка.

Ведьма жутко захохотала.

- Вот теперь, сынок, мы с тобой точно кровные родственники.

Мужчина поежился, но тетка Зея уже не глядела на него. Она взяла со стола нож и разрезала себе руку, собрала капли густой черной крови в глиняную миску, щелкнула пальцами и кровь обратилась в молоко. Колдунья приподняла девочку. Ребенок был без сознания. Тогда ведьма окунула палец в миску и помазала губы внучки. Девочка облизала молоко и ее лицо порозовело прямо на глазах. Тетка Зея удовлетворенно причмокнула и стала что-то бормотать себе под нос. Девочка пила молоко и наливалась силой и здоровьем. Когда миска оказалась пустой, колдуньина внучка притянула к себе руку бабушки и стала слизывать кровь с запястья, а потом и вовсе припала к порезу. Тетка Зея восхитилась:

- Ишь ты, мала, да проворна: уже все понимаить. Моя порода. Ну всё, всё, хватить тебе, милая. Оставь бабушке немного.

В то время как девчушка на глазах становилась крепенькой и здоровенькой, колдунья ветшала и старела. Это уже была не статная нарядная молодица, а дряхлая замшелая старуха. Ведьмин сын стоял с открытым ртом. Тетка Зея обратилась к нему:

- Ну что, Ванюша. Просьбу я твою выполнила. Теперь бери доченьку и иди себе домой. А мне отдохнуть надо. Устала я что-то.

Рыжеволосый мужчина неловко обнял тетку Зею:

- Спасибо, матушка.

-Иди, иди. И смотри, не серди девчонку-то. Мало ли что.

Когда ведьмин сын с дочкой ушли, тетка Зея еле-еле добралась до полатей и улеглась, даже не сняв обуви. Ворон сердито ходил по столу, клацая когтями:

- Что ты наделала? Как теперь сама жить будешь?

- Не твоего ума дело! А я поправлюсь. Быстро поправлюсь – лет через семьдесят.

- Ага, а лет через пятнадцать к нам припрется эта девчонка и начнет нам жизнь портить!

- Не смей так говорить о моей внучке!

- И еще неизвестно будет ли она тебя слушаться.

Ведьма хотела что-то сказать, потом махнула на ворона рукой и закрыла глаза. Бывшая принцесса решилась заговорить:

- Тетушка Зея! Расколдуйте меня из невидимки обратно!

Ведьма беззлобно прошамкала:

- Всем от меня чего-то надоть! Надоели! Смерти моей хотите? – но все же с усилием взмахнула руками и сказала волшебные слова. По телу девушки снова пробежала невидимая волна, превратив ее из бесплотного привидения в красавицу в залатанной одежде и с маской на лице.

Всю последующую неделю тетка Зея лежала на полатях. Она или спала, или давала подробные указания ворону, барсу и девушке. Ворон выискивал для колдуньи какие-то травы, корни и камни. Барс ловил зайцев, крыс и лягушек. Девушка готовила отвары и поила ими ведьму.

Через неделю, когда бывшая принцесса стирала белье в речке, то увидела, что через пролесок продирается молодая женщина с бледным лицом. Девушка незамеченой убежала в избушку и с порога крикнула:

- К нам снова кто-то идет!

Старуха еле-еле приподняла голову от подушки:

- Неужто опять сынок вернулся?

- Нет, это молодая женщина.

- Вот зачастили, носит же нечистая сила людей тудой сюдой. Эх, была бы я прежней, я бы ее отвадила. Ну ничего, может, сама заплутает и не найдет.

Ведьма ошиблась. Молодая женщина ворвалась в избушку на закате. Она с порога начала кричать:

- Ты! Мерзкая и бездушная колдунья! Что ты сделала с моей дочкой?!?

Тетка Зея с трудом приподнялась с полатей, села на край и злобно прохрипела:

- А-а-а. Добро пожаловать, невестушка. Уж и не чаяла, что навестишь.

- Ты превратила ее в такую же нечисть, как ты сама!

- А ты, мать называешься, ядрена-матрена. Почему ребенка не лечила? Почему запустила? Я ей, между прочим, жизнь подарила. Ты меня благодарить должна!

- Врешь, гадкая ведьма! Ты не жизнь ей подарила, ты всем нам жизнь испортила! Лучше бы она умерла!

- Что ты за мать после таких слов? Где твое хваленое человеческое сердце?

- Уж лучше иметь покойницу-дочку, чем ведьмацкое отродье в доме!

- Ах так? Значит, ведьмацкое отродье? Ух, сейчас я тебя...

Тетка Зея с усилием стала слезать с полатей: большой горб мешал ей двигаться, руки и ноги были как деревянные, глаза слезились. Она стала бормотать начало заклинаний и уже готова была взмахнуть руками, но невестка к тому времени уже выбежала из избы и торопливо бежала по лесу прочь от страшной избушки с жуткими жильцами.

После ухода женщины в доме повисло тягостное молчание. Его нарушил ворон:

- Я говорил тебе! Я все время тебе говорил! Ты никогда меня не слушала!

- Ох, ты еще нудишь...

- Ну что ты наделала? Если даже мать ненавидит девчонку, то что ожидать от других людей? И что теперь будет с нами? Люди же нас не оставят в покое.

- Дай мне чуток окрепнуть. И мы найдем другое место – может, в другой лес или даже в другое королевство переедем.

Следующие несколько месяцев были печальными и длинными. Началась зима и бывшая принцесса впервые увидела снег. Тетка Зея поправлялась медленно. Большую часть времени она лежала на полатях и спорила с вороном.

В один из снежных ясных дней девушка растапливала печь и услышала какие-то непонятные звуки за окном. Она открыла ставни и заметила, что ставни с трудом открываются: им мешает какая-то сетка. Она позвала тетку Зею. Колдунья с кряхтением слезла с полатей и подошла к окну, потом повернулась к девушке и медленно сказала:

- Ты, вот, спрашивала, как можно убить ведьму. Вот один из способов, милая. Надо взять сеть, сплетенную тремя русалками из ковыля, собрать двенадцать колдунов и заставить их одновременно прочитать особое заклинание в определенный день луны. Потом этой сетью можно поймать любого волшебника – его чары не будут действовать за пределами сетки.

Девушка оцепенела от испуга. А ведьма мрачно продолжала:

- Потом пойманного волшебника можно изжарить на костре или что еще...

Бывшая принцесса сказала:

- Может, попросим барса порвать сетку?

- Эх, милка моя. Сеть-то в огне не горит, в воде не тонет, железом не режется, камнем не рвется.

- Тетушка Зея, может быть, Вам обратиться в какое-нибудь животное и выскользнуть отсюда.

- Нет, милая. Люди кругом, они из избы не дадут таракану выскользнуть. Нонче все умные стали: книги читають, на ведьм охотються. Посему, судьба мне сегодня помереть.

- Тетушка Зея! Нет! Вы не можете умереть!

- Ты не верещи, девка! Чего за меня распереживалась? Тебе-то придется помереть со мною. Люди ведь никого из избы живым не выпустят доколе не будет знака, что ведьма померла.

Ворон нервно залетал по избе, барс попытался порвать сетку когтями: ему даже не удалось к ней прикоснуться – казалось, сеть защищена невидимой пеленой. Девушка попробовала открыть дверь. За дверью была натянута такая же сеть и почти сразу же в дверь влетели несколько стрел. Они воткнулись в пол и древесина под ними мгновенно почернела.

- Закрой дверь, милая! Стрелы-то заговоренные тож. Это, кстати, еще один способ убить ведьму – заговоренной стрелой.

- Тетка Зея, что же нам делать?

- Что делать-то? Тут уж ничего не поделаешь. Эти вумники сеть на всю избу накинули. Чтобы, значить, нас тут запереть.

- Что будет дальше?

- Ну, не знаю.

- Может, попытаться с ними поговорить? Объяснить, что мы не делаем ничего плохого.

- Эко ты, девка, наивна. Думаешь – поверють хоть слову из колдуньиного дома?

- Но мы ж не можем просто сидеть и ждать смерти?

- Хм... Ну внутри-то избушки мое колдовство действует. Могу исполнить по последнему желанию каждого из вас. Эй, Барсик, хочешь превратиться обратно в человека перед смертью?

Ведьма жутко захохотала и обессилено упала на кровать. Барс сидел в напряженной позе посреди избы.

- Тетушка Зея, вы сможете позвать своего сына? Может, он нас выручит?

- Эх, молода и глупа ты, бывшее высочество. Он один против них всех? Может, это женка его людей сюда привела? Да и не работает мое колдовство за пределами сети. Как же мне его звать?

Девушка задумалась. Ее мысли скакали, сердце колотилось в груди. Нет, она не готова сидеть и ждать смерти. Она будет бороться до последнего. Обязательно должен быть какой-нибудь способ обмануть ненавистных охотников на ведьм.

Бывшая принцесса громко и четко сказала ведьме:

- Тетка Зея, превращай избушку обратно в землянку, какой она была до моего прихода сюда.

Колдунья с сомнением посмотрела на нее:

- Думаешь, на жалость нажать? Думаешь, они землянку пожалеют лучше красивенького домика?

Но не дождавшись ответа, взмахнула рукавами, и избушка на глазах просела, обветшала, в щели задул холодный зимний ветер.

Девушка изучила земляной пол и обратилась к барсу:

- Рыть умеешь?

- Для Вас – что угодно, Принцесса.

- Будем рыть подземный ход. Тетка Зея, наколдуй мне лопату.

Ведьма уже поняла девушкин план и из воздуха образовались две лопаты. Они начали копать у задней стены, где не было ни окон, ни дверей: там наверняка меньше людей и возможно им удасться выскользнуть незамеченными. Они работали изо всех сил, ведьмина и девушкина лопаты не могли сравниться с землеройной силой барса. Из под его мощных лап вылетали огромные куски земли и яма в полу заметно увеличивалась.

Тем временем люди в лесу тоже не сидели без дела. Изредка были слышны шорохи и стуки. Ворон осторожно выглянул в окно и увидел, что охотники на ведьм боязливо подкрадываются к избушке все ближе и ближе. С собой они тянули повозки с дровами. Услышав про это, ведьма сказала:

- Хотят поджарить нас живьем! Мало я вам пакостила!

Барс тем временем наткнулся на какой-то камень или особо упрямое корневище и позвал тетку Зею немного поколдовать в яме. Работа продолжалась. Вот подземный ход уже был достаточно широк, чтобы в него вошел взрослый человек и достаточно глубок, чтобы скрыть его с головой. Люди вокруг избушки осмелели, стали подбадривать друг друга громкими голосами. Они подтащили к избушке четыре повозки и стали размещать их поближе к стенам. Барс утроил усилия. Девушка и колдунья споро помогали вынимать землю наружу. Подземный ход уже уходил вниз под стену. Люди подожгли повозки и отошли подальше – смотреть как будет заниматься изба и как будет гореть колдунья вместе с другой нечистью. Сухие дрова быстро разгорелись и в щели дома начал проникать резкий дым. Барс рыл изо всех сил. Колдунья проворно щелкала пальцами, помогая убирать ненужную землю. Стена с входной дверью задымилась. Несмелые язычки пламени забегали по соломенной крыше.

Девушка, колдунья и ворон спустились в яму как раз в тот момент, как входная дверь сорвалась с петель и в образовавшийся проем полетели стрелы. Барс еще делал последние усилия, чтобы выкопаться с другой стороны дома, как рухнула крыша и одна из стен. Им удалось вылезти незамеченными с задней стороны домика, там, где росли чертополох и крапива. Ведьма и девушка вскарабкались на барса, ворон сел на плечо тетке Зее. Тут люди заметили их и стали стрелять. Одна стрела царапнула барса по уху, вторая угодила прямиком тетке Зее в грудь. Ведьма охнула и стала соскальзывать с широкой спины барса. Девушка бросилась к колдунье. Но та отвела ее руку и обратилась к барсу:

- Отвези ее к Мастеру Время. У него есть должок передо мной.

Потом сказала бывшей принцессе:

- Мое время пришло. Я устала и хочу уйти. У тебя вся жизнь впереди. Мастер Время поможет тебе избавиться от твоего дара. Прощай.

Ворон глухо выл, как будто он был волком, а не птицей. В него полетело сразу несколько стрел. Рана в груди тетки Зеи почернела и от нее протянулись темные щупальца по всему телу. Барс твердо, но нежно оттащил девушку от колдуньи и забросил бывшую принцессу на спину. Девушка обернулась в последний раз и увидела, как тетка Зея превратилась в черную уродливую фигуру, которую охватил столб синего пламени. Люди в лесу заликовали и захлопали в ладоши. Барс между тем набрал скорость и унес девушку прочь от верной смерти.


Глава 9. Делающая выбор.

Барс несся через леса, луга, овраги, пересекал озера и реки, миновал горы и огибал города. Девушка не помнила сколько они были в дороге: может, день, а может и три дня. Она горько плакала, вспоминая свою нечаянную тетушку – такую добрую злую колдунью, и ее верного пажа – старого ворона. Когда они остановились на привал возле мелкой речушки, девушка спросила барса:

- Кто этот Мастер Время?

Барс облизал еще незажившие раны на лапе, и ответил:

- Я и сам толком не знаю кто он. Думаю, что он могущественный волшебник. Но волшебство его иного рода, не такое как у колдуньи. Он может любого человека перенести назад во времени. В тот момент, когда можно что-то исправить. Для Вас, принцесса, наверное, это будет тот злополучный день, когда Вы встретили двух фей в королевском саду.

- А для Вас?

- Для меня? Даже и не знаю. Вопрос в том – хочу ли я возвращаться в тот день, который изменит мое настоящее. Ведь в этом случае я скорее всего никогда уже не узнаю Вас, Принцесса.

Барс вдруг засмущался и ушел в ближайшую рощицу. Он вернулся с кустиком земляники в зубах, но застал девушку спящей. Барс положил спелые красные ягоды на колени бывшей принцессы, расположился возле ее ног и сам задремал.

На следующий день они достигли своей цели - волшебного сада, в котором находился домик Мастера Времени.

Этот сад был виден издали – яркое благоухающее цветовое пятно, словно невиданный драгоценный камень в оправе из горных вершин. Бывшая принцесса никогда не видела ничего подобного: растения со всего мира нашли здесь свое место. Простенькие анютины глазки соседствовали с роскошными рододендронами, невиданные орхидеи росли рядом с лютиками и ромашками. Девушка заметила, что деревья и цветы совершенно не соблюдают обычной для них сезонности: в одном углу сада благоухала майская сирень, в другом распустились сентябрьские астры, в третьем разбросал яркие цветы гигантский декабрист. Воздух был напоен изысканными ароматами и влажной свежестью: с одного краю к саду подступало спокойное прозрачное озеро. Оно казалось тонким зеркалом, на поверхности которого покоились грациозные лотосы и сияющие водяные лилии. В центре сада струился многоярусный фонтан. Тяжелые капли воды, казалось, отбивали некий ритм, ударяясь о беломраморную чашу, украшенную диковинными животными.

Напротив фонтана расположился необычный павильон. Его крыша была похожа на балаганный разноцветный шатер. Двери не было. Вход представлял полукруглую арку, обитую каким-то желтым металлом.

«Похоже на медь, - подумала девушка, - интересно, кто начищает этот вход до блеска?».

Путешественники вошли в павильон. И мгновенно зажали уши. В здании царила страшная какофония. Все здание, казалось, состояло из множества шестеренок, колёсиков, пружинок, колокольчиков. Они двигались, задевая друг за друга и издавая звуки, которые можно было принять за звуки настраиваемого оркестра. Среди причудливых механизмов разместились полочки, шкафчики, сервантики и комодики. Они все были смешного детского размера. В центре павильона стоял огромный металлический цилиндр, похожий на безразмерную коробку для шляп. В нем была дверь, которая была очень плотно прикрыта и у которой не было ручки. Барс и девушка поочереди попробовали открыть дверь, но она не поддавалась. В павильоне никого не было. Они еще немного постояли в здании и решили выйти наружу.

Они оба с облегчением вздохнули: тихие звуки фонтана были музыкой после какофонии павильона. Барс сказал:

- Помнится, тетка Зея что-то говорила про Мастера Время... Хм, кажется, он появляется всегда неожиданно... или нет, никогда нельзя знать, когда именно он появится...

- Да? Тогда нам придется ждать его здесь. И возможно, долго...

- С Вами, принцесса, я готов ждать его хоть всю жизнь, - сказал барс и засмущался. Он прикрыл морду лапами и сделал вид, что задремал прямо на ступеньках возле павильона.

Девушка тоже расположилась на одной из ступенек. Рано или поздно сюда кто-нибудь да придет. Она будет упорно ждать Мастера Время и выскажет ему свою просьбу. Девушка исправит все ошибки, которые по глупости совершила. Она не допустит, чтобы ее дорогие родители умерли. И чтобы подданные по ее вине превратились в камень. И чтобы ее страной правил злой и жадный человек. Бывшая принцесса просто перенесется в тот день, когда встретила двух фей и... не пойдет в сад. Тогда ей не придется бежать и скрываться. Но тогда она никогда не упадет в море и не встретит Старика. Никогда не научится лепить прекрасные вазы. И не спасет тетку Зею из тюрьмы. Не узнает про колдовство и не познакомится с барсом и вороном. За размышлениями принцесса не заметила, что наступила ночь. Небо расщедрилось яркими звездами и огромной небывалой луной. Принцесса услышала тихий знакомый голос:

- Дорогая принцесса, какая прекрасная выдалась ночь!

- Барс, это Вы?

- Да, принцесса. Я хотел бы попросить Вас об одном одолжении.

- Конечно, я сделаю всё, что смогу.

- Я бы хотел увидеть Ваше лицо.

- Этого я не могу сделать – вы же знаете. Всякий, кто увидит мое лицо, обратится в камень.

- Я именно этого и хочу. После того, как Вы перенесетесь в тот день, когда Вас заколдовали феи, я останусь тут совсем один. Я этого все равно не переживу. Пусть уж лучше этот сад обогатится новой скульптурой. И потом, Ваше лицо – это именно то, что мне хотелось бы увидеть перед смертью.

- Что за глупости? В Вашей стране самоубийство не считается грехом?

- Это не будет самоубийством. В моем случае рано или поздно нечто подобное должно произойти. И потом - что нам предрассудки и заблуждения предков?

- Я не хочу помогать Вам в том, чтобы расстаться с жизнью. Пожалуйста, оставьте все разговоры об этом. Обязательно должен быть какой-нибудь выход. Может быть, Мастер Время перенесет и Вас вместе со мной? В моем королевстве для Вас всегда найдется место.

Барс задумался и через некоторое время сказал:

- Вы вернетесь к себе домой, в привычное окружение. Будет ли там место привидению из несостоявшегося будущего?

- Ну какое же Вы привидение? Обыкновенный... хм... человек... в обличье животного...

- Вот именно! Кстати, не это самое страшное. Вы ведь вернетесь к своим королевским обязанностям, которые означают, что рано или поздно Вам придется выйти замуж за какого-нибудь принца из соседнего государства. Завести детей и все такое.

Принцесса смутилась. Она не загадывала так далеко. И вправду, в ее прошлой жизни именно такое будущее ей уготовано. Барс продолжал:

- Я не смогу спокойно пережить это. Неужели Вы не понимаете, Принцесса, что смотреть на такое развитие событий мне будет нестерпимо больно.

Бар развернулся к ней пятнистой мордой и положил лапу на свою шелковистую грудь:

- Принцесса, я никогда не встречал такой прекрасной девушки как Вы. Я полюбил Вас всем своим сердцем за Вашу доброту, за Ваши умелые руки и изобретательный ум. Я готов свою жизнь положить, чтобы оберегать Вас и помогать Вам во всем. Но в Вашей старой жизни моя помощь Вам будет совсем ни к чему. Новой жизни для меня без Вас нет, поэтому очень прошу Вас помочь мне. Покажите мне один раз свое лицо и я умру счастливым.

Бывшая принцесса замешкалась, но вдруг в павильоне зажегся свет и произошло какое-то движение. Барс и девушка изумленно вскочили на ноги: они сидели возле входа и никто не проходил мимо них. Они, не сговариваясь, вбежали в павильон и с удивлением заметили, что весь интерьер помещения осветился странным светом. Еще одна необычная вещь сразу обратила на себя внимание: вместо звуков расстроившегося оркестра в павильоне звучала мелодичная музыка. Дверь в металлическом цилиндре неожиданно сдвинулась в сторону и из нее шагнул нарядный господин небольшого роста. Вся его внешность была какая-то забавная. На голове сидела небывалая черная шляпа, в руках он сжимал перчатки тончайшей кожи, его плечи покрывал длинный шелковый плащ, подбитый невиданным пестрым мехом. Маленький носик господина постоянно вертелся из стороны в сторону, отчего острые черные усы топорщились попеременно в противоположные стороны. Казалось, он куда-то торопился. На ходу он скинул плащ, приговаривая: «Опять перепутал время года. Неудобно получилось: летом в зимней одежде. И где! На приеме у Королевы! Или это у них там лето такое? Черт знает что...»

Маленький господин взглянул на массивные карманные часы и грустно сказал: «Двенадцать. Вот только утра или вечера? Вернее, ночи или дня? Тьфу ты...»

Тут бывшая принцесса осмелела и сказала: «Здравствуйте. Это Вы – Мастер Время?»

- Я собственной персоной, дитя мое. Что Вам угодно?

- Мы пришли передать Вам поклон от тетки Зеи.

- А-а-а. Эта старая шантажистка. Она, небось, еще напомнила, что у меня должок перед ней?

- Гм-м-м-м. Не то чтобы...

Мастер время нервно посмотрел на другие часы на запястье и сказал:

-Вы совершенно не умеете лгать, дитя мое, что само по себе - прекрасно. Но к делу, я тороплюсь. Что Вам нужно?

- Я бы хотела попросить Вас, чтобы Вы перенесли меня назад. В смысле, назад во времени. Возможно ли это?

- Всё в этом мире всё возможно, дитя мое, если правильно подойти к решению вопроса. Вы точно знаете день и час, в который Вам хотелось бы переместиться?

- Да.

- Тогда погодите.

Мастер Время ловко обошел принцессу и барса. Он начал открывать комодики и сервантики. В одном из отделений он обнаружил небольшой медный колокольчик на фиолетовой бархатной ленточке.

- Ага! Это то, что нам нужно. Возьмите этот колокольчик, дитя моё. Но только с одним условием. Вы должны вернуть его не позже того времени, какое прошло с того самого часа в который Вы возвращаетесь, до сего момента... Ах, сложно получилось...

Мастер Время нервно задвигал носом, отчего его усы бешено завращались. Он снова посмотрел на часы – в этот раз на те, которые висели на шее в виде кулона на цепочке.

- Короче говоря, дитя мое, вы должны вернуть колокольчик как можно скорее. Запоминайте, где он лежал. Вот в этом комоде, в этом ящике. И не ждите моего появления. Просто положите его сюда, понятно?

- Понятно, Мастер Время. Можно один вопрос?

Мастер Время беспокойно задвигал усами и посмотрел на часы, вправленные в массивное золотое кольцо.

- Торопитесь, дитя мое. Меня уже ждут через две недели очень достойные люди! Что Вы хотите знать?

- Я хочу знать – буду ли я и другие люди помнить о том, что произошло в...э-э-э... будущем?

- Вы умная девушка! Память о будущем сохранится только у тех, кто услышит звон этого медного колокольчика. В вашем случае, это будете Вы сами и этот скромный молодой человек. – он указал перчатками на барса, - Все остальные проживут свою жизнь как ни в чем ни бывало.

- Откуда Вы узнали, что это молодой человек?

- Со временем начинаешь видеть суть вещей и предметов. Я ответил на все Ваши вопросы?

- Да, спасибо, Мастер Время. Извините, что отвлекли Вас от важных дел.

- Вот и славно. В таком случае, позвольте откланяться.

Мастер Время взглянул на еще одни часы, которые вытянул из недр потайного кармана. И спешно направился к двери в цилиндре. По пути он обернулся:

- Погодите, не звоните прямо сейчас. Подождите моего ухода. И еще – обязательно верните колокольчик как можно скорее. Что бы тут ни происходило – смело входите внутрь и кладите его на место.

Мастер Время исчез за массивной металлической дверью. Девушка и барс заметили, что после этого музыкальная мелодия павильона как-будто треснула: в основной теме обнаружились пробоины и ненужные паузы, постепенно некоторые ноты стали фальшивить, и через несколько минут в помещении воцарилась прежняя какофония. Свет начал меркнуть.

Недолго думая, девушка приподняла колокольчик вверх и несмело позвонила. Воздух закачался в такт звону. Предметы вокруг стали прозрачными и нереальными, а потом и вовсе испарились как туман летним утром. Вокруг потемнело. Девушка начала вглядываться в то, что их окружало. Она увидела сосновый стол, покрытый льняной скатертью, беленую печь, сонного ворона.

Тетка Зея забавлялась с веником. Она щелкала пальцами и добавляла ему то тонкие смешные ножки, то безразмерно большие комариные крылья, то огромный крючковатый нос с толстыми мясистыми губами. Веник шлепал губами и шепелявил.

Тетка Зея сверкала рыжей копной волос, что было хорошим знаком. И девушка заговорила.

- Тетушка Зея! Можно кое-что Вам сказать?

- Говори, милая. Я сегодня добрая.

- Тетушка Зея! Мне кажется, что Вам надо наведаться в гости к сыну. Возможно, у него скоро заболеет дочка и потребуется Ваша помощь.

Ведьма посерьезнела и сурово взглянула в глаза девушки:

- Ты что-то утаиваешь? А ну, отвечай, что ты знаешь?

Девушка оробела и прошептала:

- Вам поклон от Мастера Время. Он просил передать, что больше ничего Вам не должен.

Тетка Зея удивленно смотрела на девушку. Так продолжалось долго, бывшая принцесса сжалась от страха. Ей хотелось спрятаться от пристального взгляда колдуньи. Потом ведьма как-то быстро собралась с мыслями, закружилась-завертелась на месте и обратилась в сову. Она вылетела прочь из избы, даже не попрощавшись. Ворон торопливо последовал за ней, ругаясь на лету. Девушка обратилась к барсу:

- Теперь нам надо вернуть колокольчик. Вы поможете мне отнести его обратно?

Барс поклонился ей и ответил:

- Восхищаюсь Вашим умом, Принцесса. Всегда к Вашим услугам.

Барс опять несся через леса, луга, овраги, пересекал озера и реки, миновал горы и огибал города. Когда они достигли волшебного сада Мастера Время, то было раннее свежее утро. Девушка поспешно взобралась по ступенькам павильона. В помещении было темно и царила прежняя какофония. Принцесса разыскала комод, на который указал Мастер Время. Она выдвинула деревянный ящик и обомлела: внутри лежал точно такой же колокольчик, который дал ей Мастер Время. Она немного посомневалась, но вспомнила его указания и положила второй колокольчик рядом с первым.

Девушка вышла из павильона и присела возле фонтана. Барс, наверное, решил пройтись по саду, потому что его не было видно. Девушка задумалась. Что она наделала? Теперь ей всю жизнь придется скрывать лицо. И всю жизнь бегать от людей. Зато внучка тетки Зеи не обратится поневоле в колдунью. Люди не устроят охоту на ведьму. Тетка Зея не умрет. И барс, милый барс будет всегда рядом с нею. Вдруг девушка услышала тонкий мелодичный смех. Она повернулась на звук и обомлела: с другой стороны фонтана сидели две феи и о чем-то сплетничали.

- Нет, все-таки это самый прекрасный сад, какой я когда-либо видела.

- Ну ты, не сравнивай, сестренка, волшебный сад Мастера Времени и сады обычных людей. У них же совсем другие возможности.

- Из человеческих садов мне всегда нравился сад с плакучими ивами. Помнишь, в Тарабарском королевстве?

- Ах, это там, откуда нас прогнала эта заносчивая девчонка – тамошняя принцесса?

- Ну да, ты еще наложила на нее заклятие «Красота, обращающая в камень».

- Да, редкое заклятие. Помню использовала его только однажды до того момента. Помнишь, тоже была заносчивая особа, кажется, гречанка? Ее даже назвали страшным именем – какая-то Медуза. Она, кстати, плохо закончила. Ей отрубили голову. Люди потом напридумывали, что у нее на голове было гнездо змей, ну или что-то в этом роде.

- С таким заклятием трудно прожить долгую и счастливую жизнь.

- Ту девчонку из Тарабарского королевства мне, кстати, немного жаль. Она, в общем-то, была не совсем уж испорченная душа. Я даже хотела полететь и расколдовать ее.

- И что, не расколдовала?

- Да, что-то забегалась. И потом, будь эта принцесса немного поумнее, она бы нашла нас, или разыскала бы Мастера Время, ну или на худой конец обнаружила бы этот фонтан.

- Что особенного в этом фонтане?

- Ты что, не знаешь, сестренка? Этот фонтан обладает волшебным свойством: снимает любые заклятия, кем бы они ни были наложены. Вода из него, к тому же, целебная. Может вернуть мертвого к жизни, если умер он от колдовства. Больной выздоровеет, слепой прозреет, холодный камень обратится в живую плоть.

- Вот это да! Ой, смотри, сюда кто-то идет!

Феи спохватились, замахали своими прозрачными крылышками и исчезли в воздухе. С другой стороны сада к фонтану шел барс. Девушка недолго думая, прыгнула в фонтан. Он оказался, глубоким, как колодец – намного глубже, чем казался снаружи. Вода была прохладной и пузырилась как лимонад. Барс в несколько прыжков покрыл расстояние до фонтана и тоже очутился в воде.

- Принцесса, Вы в порядке? - он вытащил девушку из фонтана и положил на землю, - Ой, что это?

Бывшая принцесса посмотрела на своего спасителя – перед ней стоял молодой высокий темноволосый мужчина. Его бархатная одежда была мокрой и старомодной. Дорогой плащ и шпага говорили о его высоком происхождении. Мужчина был поражен происшедшей в нем перемене: рассматривал свои руки, ощупывал свою мокрую одежду.

Девушка осторожно наклонилась к воде и сняла маску. Неровная поверхность показала ее прежнее лицо, ранее нелюбимое, и такое желанное в последние несколько лет. Она не удержалась и вбежала в павильон – посмотреться в зеркало. Да, феи были правы! Принцесса увидела в зеркале девушку в залатанной одежде с лицом, от которого никто не превратится в камень! И ей нравилось то, что она увидела!

Принцесса выбежала из павильона и встретила своего спутника у входа. Принц церемонно поклонился:

- Дорогая Принцесса! Какой счастливый сегодня день!

- Да, Принц! Я безраздельно счастлива! Пусть я и не так красива, но зато никого не обращу в камень.

- Что Вы, Принцесса! Вы прекрасны! Я не могу Вам предложить земель, королевского титула, богатого замка, но моя рука и шпага всегда к Вашим услугам. Будьте моей женой!

- Я принимаю Ваше предложение, благородный Принц. Мне не нужен замок и земли. Сейчас мне нужна какая-нибудь фляга или кувшин для воды. Нам предстоит долгое путешествие, Принц. Надеюсь, мы пройдем его вместе.

Comments